Esta pequeña isla tiene tantas serpientes venenosas que amenazan con destruir hasta los propios árboles

Las selvas tropicales son un coro de trinos y gorjeos de cientos de especies de pájaros, pero no en Guam. Los bosques de esta pequeña isla del pacífico guardan un inquietante silencio. La culpable de este silencio es una plaga de serpientes que ya amenaza a la propia existencia de la selva.

Hasta los abriles 50 no había tantas serpientes en Guam. Los ofidios que hoy abarrotan la selva llegaron en barcos estadounidenses provenientes de las cercanas Papúa y Nueva Guinea. Las pequeñas serpientes arborícolas (Boiga irregularis) encontraron un paraíso en el que no tenían depredadores naturales. Tan solo pájaros y huevos de los que alimentarse.

Más de 70 abriles posteriormente, aquellos polizones de los barcos estadounidenses que liberaron la isla de manos japonesas se han convertido en una plaga de proporciones bíblicas. Se calcula que hay dos millones de serpientes en la isla, con una densidad de población de hasta 5.000 ejemplares por medida cuadrado en algunas zonas.

Los artículos de este avenida de ofidios han sido devastadores. Aunque la serpiente arbórea rojizo no es peligrosa para los seres humanos, sus artículos sobre la fauna restringido son profundos. La Boiga irregularis se alimenta de pequeños invertebrados como pájaros, lagartos, murciélagos o ratones. Para mediados de los 80, los ofidios ya habían fracasado con 10 de las 12 especies de aves nativas de la isla, entre ellas una variedad de papamoscas única en el mundo. Los murciélagos de la isla que se alimentan de fruta están al borde de la cese.

En los últimos abriles, el gobierno estadounidense trató de contener la plaga arrojando miles de ratones envenenados sobre Guam. Los ratones contenían una dosis de paracetamol o acetaminofen mortífero para las serpientes pero supuestamente inocua para el ecosistema. La medida ha sido ampliamente criticada por grupos conservacionistas. Las serpientes parecen aceptar el cebo inficionado de buen jerarquía, pero el paracetamol además es tóxico para otros animales y aún es pronto para aprender si la medida es efectiva.

Mientras tanto, las serpientes son tan numerosas que están afectando a los propios árboles. Un estudio realizado por la Universidad de Colorado ha examinado la dispersión de las semillas de árboles locales. El resultado, recién publicado en Nature Communications, es que al matar a las especies que transportan las semillas como pájaros o murciélagos, las serpientes están impidiendo que el bosque tropical se renueve. En condiciones normales, el 60% de las semillas de los árboles logran alejarse lo suficiente como para iniciarse. En Guam solo el 10% de las semillas logra aparecer lo harto acullá.

A la preocupación por el destino de los bosques de Guam se une otra. La isla aún alberga una pulvínulo marcial y un puerto muy activos. Se teme que las serpientes puedan retornar a colarse en algún barco o avión y aterrizar en islas cercanas donde causarían el mismo desastre. [Nature Communications vía Science Alert]


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