DARPA quiere que su avión espacial hipersónico vuele en dos años y se alía con Boeing

Están los aviones, los vehículos espaciales y lo que podría ser un híbrido entre ésos dos: los aviones espaciales. Un concepto que llevan rumiando en DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) desde hace tiempo y para el que ahora se han buscado un compañero de altos vuelos, ya que han escogido el diseño de Boeing para la construcción de un avión espacial hipersónico.

Esta agencia marcial ya acumula muchos proyectos curiosos tanto a pequeña como a gran escalera, como aquel dron desechable o el cazador de submarinos, y desde hace primaveras están trabajando en el programa XS-1 dedicado a un avión espacial empírico, como recuerdan en el comunicado. El objetivo: construir el primer avión hipersónico de bajo coste, y quien les ha convencido con el diseño ha sido Boeing, que además acumula una serie de proyectos espaciales más allá de los aviones comerciales.

Económico, autónomo y reutilizable: por pedir que no sea

El software XS-1 se encuentra actualmente el la período 1, en la cual se ha de establecer el diseño final para que una vez terminado se pase a la fabricación (período 2) y a los vuelos (período 3). Y es ahí donde interviene Boeing, cuyo diseño de este avión espacial hipersónico ha convencido a DARPA para la materialización del XS-1.

El plan es que sea un avión espacial reutilizable, autónomo y de bajo coste

Aún no se conocen las dimensiones y los detalles técnicos del avión (o si todo esto está ya claro), pero la idea es que sea un avión espacial reutilizable y autónomo, más o menos del tamaño de un avión comercial, que despegue en derecho y vuele a velocidades hipersónicas. Como requisito para el despegue, debe ser capaz de hacerlo con sus propios propulsores criogénicos integrados, sin acogerse a externos. Y el aterrizaje sería en horizontal, como un avión típico.

Hablar de bajo coste en temas de vehículos espaciales es sobrado sorprendente, pero éste es uno de los objetivos prioritarios en el software de la agencia. Además de esto, la meta es que poner un mandado en ámbito no cueste meses o primaveras de preparación, sino que sea cuestión de días, según explican textualmente en el comunicado.

Vuelos previstos en dos primaveras, pero de prueba

De momento se tráfico del anuncio de la votación de Boeing, quedando descartadas compañías como Northrop Grumman Corporation o Masten Space System, las cuales como recuerdan en The Verge ya tienen contratos para vuelos comerciales (con Virgin Galactic y XCOR Aerospace respectivamente). Pero ambas compañías ya están manos a la obra con el objetivo de culminar esta primera período de diseño del avión.

En ella, encima de dimensiones y demás, está previsto establecer qué tecnologías de la NASA, las Fuerzas Aéreas Estadounidenses y de propia agencia, relativas a la propulsión, el motor o la navegación, integrará. Algunos ejemplos de ellas son los materiales de las alas (capaces de soportar más de 1.000 ºC) o el software ALASA (Airborne Launch Assist Space Access) de DARPA para el revoloteo autónomo.

Ambas organizaciones tienen previstas sesiones de tests de diez días en la que se realizarán diez vuelos, con momento aproximada en 2019. De superarse con éxito, se pasaría a la período 3, que incluye entre 12 y 15 vuelos de prueba con el objetivo de que el XS-1 sea capaz de fugarse diez veces en diez días consecutivos pasando de ir sin carga y a Mach 5 a cargas de entre 400 y 1.400 kilogramos a Mach 10 en vuelos orbitales bajos.

Más allá del logro tecnológico y de conseguir someter el tiempo dedicado a cada cometido, el fin es que se ahorre coste por revoloteo, concretamente hablan de 5 millones de dólares por cometido (en contraposición a los cientos de millones que gastan por cada una), y que esto no quede en la industria marcial sólo, sino que se vaya expandiendo a los vuelos espaciales en universal. Veremos si cumplen plazos y en dos primaveras vemos al XS-1 surcando los cielos a velocidad hipersónica.

Imagen e información | DARPA
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